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Como o sonho de energia limpa de um bilionário de tecnologia falhou ... por agora

Como o sonho de energia limpa de um bilionário de tecnologia falhou ... por agora

Editor-Chefe: Emily Wilcox, Fofoca Com Experiência Correio Eletrônico

Vinod Khosla fez sua fortuna ao fundar a Sun Microsystems. Ele se tornou uma lenda da indústria de tecnologia como sócio da venerável empresa de capital de risco, Kleiner, Perkins, Caufield e Byers. Na última década, o bilionário indiano-americano voltou sua atenção para a energia verde através de sua startup, a KiOR. Ele fez um esforço ambicioso por energia limpa, mas ações judiciais acusando comportamento fraudulento aumentaram contra a empresa e levaram sua startup à falência. Agora, sua aposta no biocombustível também parece uma batalha perdida. Khosla não está acostumado a estar em tal posição. Com um patrimônio líquido de mais de US $ 1 bilhão, ele nunca enfrentou o fracasso em uma escala tão grande em sua longa e célebre carreira. O que aconteceu com o KiOR e o sonho de energia limpa que Khosla considera tão querido?

Algumas horas fora de Jackson, Mississippi fica a pequena cidade de Columbus. Na cidade é uma fábrica que foi uma vez na vanguarda da revolução do biocombustível. Foi capaz de transformar lascas de madeira em combustível que poderia alimentar os veículos. Este combustível seria mais limpo que o petróleo e melhor para o meio ambiente. Foi uma nova tecnologia que surpreendeu a todos, desde investidores até engenheiros e políticos.

O povo de Columbus, Mississippi, uma vez viu a fábrica como uma maneira de fornecer centenas de empregos para uma região que permanece cronicamente economicamente deprimida. Afinal, a fábrica era de propriedade de uma empresa de capital aberto no valor de mais de US $ 1,5 bilhão - então, o que poderia dar errado? A instalação de Columbus foi a primeira de várias a ser construída no Mississippi. Deveria revigorar a indústria madeireira do estado.

Hoje, apenas três anos e meio depois de a instalação ter sido inaugurada com grande fanfarra (e ainda maior esperança), ela está adormecida. Não produziu nenhum de seus biocombustíveis revolucionários em dois anos. A usina era uma antiga fábrica de papel e custava mais de US $ 215 milhões para comprar e converter para produção de biocombustível. Foi vendido em 2014 por US $ 3,7 milhões.

Steve Jennings / Getty Images

A fábrica já foi um símbolo da promessa de biocombustíveis. Foi também um símbolo da gravidade do dinheiro do Vale do Silício e da influência do governo.

KiOR já foi a peça mais importante do portfólio de Khosla. Khosla é amplamente considerado o capitalista de risco de maior sucesso de todos os tempos. Ele deixou a lendária empresa de capital de risco Kleiner, Perkins, Caufield & Byers em 2004 para lançar a Khosla Ventures porque queria investir seu tempo, energia e dinheiro no desenvolvimento de energia limpa sustentável. Na última década, a Khosla investiu centenas de milhões de dólares em uma dúzia de empresas de biocombustíveis e bioquímicos.

A Khosla Ventures detinha 75% das ações com direito a voto da KiOR e apostou US $ 160 milhões - a maior parte do dinheiro de Khosla. A ex-secretária de Estado Condoleeza Rice se juntou ao conselho da KiOR e Bill Gates investiu na empresa. O ex-primeiro-ministro do Reino Unido, Tony Blair, juntou-se à KiOR como consultor sênior. Havia tantas promessas para a KiOR e, no entanto, poucos anos depois de uma inauguração de gala, a instalação do Mississippi parou a produção.

A tecnologia por trás do biocombustível da KiOR nasceu na Holanda. O engenheiro químico holandês Paul O'Connor lançou uma startup chamada BIOeCON em 2005. Seu plano era usar um processo similar ao usado pela indústria do petróleo, mas para produzir biocombustíveis. A tecnologia é chamada de craqueamento catalítico. Ele usa um catalisador para decompor a biomassa, como lascas de madeira. Mesmo uma década atrás, muitas empresas estavam procurando uma maneira de produzir combustíveis usando resíduos de plantas, em vez de milho ou outras fontes que podem colocar pressão sobre o fornecimento de alimentos.

Justin Sullivan / Getty Images

Ao mesmo tempo, os capitalistas de risco do Vale do Silício estavam procurando a próxima grande novidade. Eles fizeram bilhões financiando startups de tecnologia e estavam tentando prever a próxima grande indústria. Em 2006, quando O'Connor começou a buscar financiamento, as carteiras do Vale do Silício estavam abertas. A Khosla Ventures foi uma das empresas mais agressivas em seu foco em combustíveis limpos e parecia um ajuste natural. O'Connor e Khosla se uniram. Eles pretendiam criar um gigante de biocombustíveis que pudesse rivalizar com as grandes companhias de petróleo.

KiOR fez vários erros críticos desde o início. Khosla, como mencionado, é um veterano do Vale do Silício. Khosla e sua equipe administraram a KiOR como uma startup de tecnologia. No Vale do Silício, as startups podem criar produtos e, em seguida, escalá-los e expandi-los rapidamente. Engenheiros são fáceis de encontrar. O código é relativamente rápido para escrever. Khosla pensou que ele poderia usar essa mesma estratégia na KiOR. Ele contratou um grupo de pessoas, escreveu um plano de negócios e se preparou para um IPO, muito antes de a empresa produzir qualquer combustível e muito antes de saberem se a tecnologia funcionava, quanto mais dimensionar da maneira que pretendiam. A estratégia de crescimento de empresas como Airbnb e Snapchat é completamente diferente de inventar um combustível totalmente novo para alimentar veículos.

Ainda assim, a KiOR arrecadou US $ 150 milhões com o IPO. Não era tanto quanto Khosla esperava, mas era um começo. No início (final de 2010 e início de 2011), KiOR parecia estar em algo. Em maio de 2011, eles realizaram uma grande cerimônia de inauguração na antiga fábrica de papel em Columbus. Os políticos locais usavam capacetes e posavam com pás. O governador do Mississippi chamou o KiOR de "trocador de jogos".

Nos documentos de IPO da KiOR, a empresa afirmou que eles haviam alcançado um marco significativo: eles alegaram que foram capazes de transformar uma tonelada de biomassa em 67 galões de combustível. Naquele nível de produção, a KiOR teria sido capaz de competir com empresas tradicionais de gasolina, como a Chevron, e reduzir seus preços. Eles estimaram que o biocombustível custaria US $ 1,80 por galão. Durante as chamadas do investidor em 2012, o CEO da KiOR disse que a empresa esperava estar no caminho certo para 72 galões no futuro e pretendia chegar a 92 por tonelada de lascas de madeira - mas nada disso era realmente verdade. A empresa havia superestimado suas capacidades de produção. O COO da KiOR acusou a empresa de cozinhar os livros e se demitiu.

Enquanto todo esse drama estava se desenrolando dentro da KiOR, suas ações ainda estavam em alta e Khosla publicou mais duas de suas empresas de biocombustível.

Em novembro de 2012, a KiOR anunciou que havia fabricado seu primeiro biocombustível em Columbus. A empresa estabeleceu uma meta de entre 500.000 e um milhão de galões antes do final do ano fiscal.

Não foi assim que aconteceu, no entanto. Houve uma tonelada de problemas de produção. A correia transportadora que entregou cavacos de madeira foi frequentemente quebrada. Outras partes da maquinaria estavam entupidas com alcatrão. A KiOR gastou dezenas de milhões de dólares a mais do que o esperado, e ainda assim a equipe não conseguiu resolver os problemas.

No início de 2013, a KiOR anunciou que não havia enviado nenhum biocombustível em 2012. No entanto, em março de 2013, o CEO da KiOR estava dizendo aos investidores que, embora estivesse decepcionado por não ter atingido as metas de 2012, a empresa solucionou seus problemas inesperados e embarcou primeiro biocombustível comercial no dia anterior. Em maio, a KiOR estava alegando que a empresa estava no caminho de três a cinco milhões de galões em 2013. Em agosto daquele ano, a KiOR teve que admitir que sua produção real estava 75% abaixo de sua meta mínima.

Finalmente, no final de 2013, a KiOR começou a se desvencilhar. Condoleeza Rice demitiu-se do conselho. KiOR foi atingido com uma ação coletiva de valores mobiliários. O CFO renunciou. As ações da KiOR caíram 90% em relação ao preço do IPO. Então, em março de 2014, a empresa revelou que havia sido intimada pela SEC e, como resultado, teve que admitir que seu futuro era incerto.

Khosla não estava pronta para desistir. Ele tentou apoiar a empresa anunciando US $ 100 milhões em compromissos de ações de vários investidores, incluindo Bill Gates. Isso só deu falsas esperanças aos investidores e funcionários da KiOR. Os problemas continuaram e a KiOR logo fechou a fábrica.

Com a usina desligada, nenhum dinheiro vindo da venda de combustível e um pagamento de empréstimo vencendo, a KiOR rapidamente ficou sem tempo e dinheiro. Khosla comprou um comprador, mas não teve sucesso. Em novembro de 2014, a KiOR entrou com pedido de concordata, listando ativos de US $ 58,3 milhões. Durante o breve período de operação da fábrica, as despesas foram superiores a US $ 600 milhões, mas produziram apenas US $ 2,3 milhões em receita.

O fato é que, até o momento, nenhuma startup de biocombustível conseguiu criar um biocombustível de última geração em escala comercial nos EUA. Os custos iniciais são astronômicos e os prazos de entrega são longos demais para torná-lo viável. A queda dos preços do petróleo só serviu para tornar o processo ainda mais difícil de realizar.

Em 2015, menos de dois milhões de galões de biocombustível celulósico foram produzidos nos EUA. Está longe dos três bilhões de galões que a EPA previu que seriam produzidos em 2007. Apenas quatro usinas de biocombustível foram construídas nos EUA e todas foram construídas por mega -corporações, incluindo a DuPont. Deste ponto de vista, a KiOR realmente realizou algo extraordinário: produziu quase um milhão de galões de combustível celulósico em um ano.

Hoje, a lista de startups de biocombustíveis apoiada pela Khosla Ventures parece uma série de falhas. A maioria deles foi fechada, vendida por centavos por dólar, diversificada ou transferida para a fabricação de materiais e produtos químicos de base biológica. Khosla acredita que o custo de seus fracassos nessa arena é justificado quando se considera os benefícios do biocombustível para o planeta.

Durante o verão de 2015, um juiz aprovou o plano do Capítulo 11 da KiOR. A empresa vendeu-se a uma afiliada da Khosla, negociando US $ 15 milhões em dívidas por ações. A KiOR também recebeu financiamento de saída no valor de US $ 29 milhões. Isso permite que a KiOR e seus 70 funcionários em sua sede no Texas continuem suas pesquisas sobre como fazer seus biocombustíveis em uma escala maior.

O litígio da KiOR provavelmente se arrastará por anos. No entanto, Khosla ainda é um crente na tecnologia, como evidenciado por sua compra dos restos da KiOR. Os sonhos dos biocombustíveis de Khosla surgirão das cinzas do desastre do KiOR? Só o tempo irá dizer.

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